太陽系外首次發現含水行星殘骸

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  新華網華盛頓10月11日電(記者林小春)天文學家分析150光年外一顆白矮星周圍的巖石碎片發現,它們可能是含有大量水分的一顆行星留下的殘骸。這是首次在太陽系外發現含水行星的殘骸,表明很久以前那里可能有類似地球的宜居行星。

  英國劍橋大學和沃里克大學等機構研究人員在11日出版的美國《科學》雜志上報告說,他們利用哈勃太空望遠鏡及設在夏威夷的凱克望遠鏡觀測名為GD61的白矮星,結果發現,GD61曾經是一顆類似于太陽的恒星,但兩億年前走到生命盡頭,演變成一顆低光度、高密度的白矮星,它在這一過程中發出超強引力,將其附近的行星“吞噬”,目前其周圍的巖石碎片應該是它當時“進食”留下的“殘渣”。

  研究人員在這些巖石碎片中發現了氧、鎂、硅、鐵等元素,其中氧的比例之高令人驚訝。這可以有兩種解釋,一是曾繞GD61運轉的行星中可能有大量的水分,二是其中可能有以固態形式存在的二氧化碳。但由于沒有在GD61附近找到相應的碳元素,研究人員認為,這顆行星在沒有被“撕”得粉碎之前含有相當多的水。

  計算顯示,在GD61變成白矮星之前,曾圍繞其運行的這顆行星直徑至少為90公里,其中水的質量約占26%。與之相比,地球要“干燥”得多,水的質量在地球上只占0.023%。

  這是第一次在太陽系外的巖體中找到水存在的證據,因此對搜尋外星生命以及宜居星球具有重要意義。參與研究的沃里克大學教授鮑里斯·根西克說:“在太陽系外尋找可居住行星,有巖體表面與水是兩大要素。在太陽系外首次同時發現兩者,我們真的很激動。”

  天文學家普遍認為,大約60億年后,我們的太陽會塌縮并演化成白矮星。因此,這次發現在某種程度上描畫了太陽與地球的明天。60億年后在遠處觀測太陽系的外星天文學家或許同樣會說,這里曾經有一顆富含水分的宜居行星。

 


新華網 2015-05-29 22:23:26

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