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他要發射648顆衛星,讓全世界都可以流暢使用互聯網
他要發射648顆衛星,讓全世界都可以流暢使用互聯網
36氪     阅读简体中文版



現在,當人們去小島度假,或者在太平洋的郵輪上享受美好的假日時,不用担心“與世隔絕”,也不用担心網絡不給力使照片無法及時上傳分享。對于那些還沒有覆蓋到互聯網的不發達地區、島國或是山區,未來也將會有流暢的互聯網使用。這就是來自 OneWeb 的創始人Greg Wyler現在正在進行的太空戰役。


Greg Wyler 計劃用 648 顆近地衛星,為全世界那些沒有互聯網或使用成本太高、使用不流暢的地方提供便宜且快速的互聯網接入服務。


2007 年,Greg Wyler 創辦了衛星互聯網公司O3b Networks。目前,O3b 已擁有 12 顆在中地球軌道(距離地球約 8000 千米)運行的衛星,這樣的距離可以保證數據來回傳輸僅用 150 毫秒。這些衛星向地球發射 120 個可調節方向的互聯網光束,每個光束可以覆蓋直徑為 400 英里(約 644 公里)的區域。區域中的任何人都可以以光纖的速度接入互聯網。目前,這樣的服務已覆蓋世界大片區域,包括熱帶地區、太平洋許多島鏈、海上鉆井平臺以及大型郵輪。電信運營商只要與 O3b 簽署一個互聯網光束協議,設置 14 英尺的天線接收信號,然后通過蜂窩塔和電纜將帶寬分配給企業客戶和消費者。目前,O3b 已成為太平洋地區最大的互聯網服務提供商,僅用半年時間就達到了原計劃 1 億美金的年收入水平。



然而,擁有 12 顆衛星的 O3b 相比于 Greg Wyler 雄心勃勃的計劃還遠遠不夠。他又創辦了現在的 OneWeb,作為 O3b 的補充和增強版,計劃向太空發射 648 顆距離地面更近的衛星(距離地球約 1200 千米),提供更快速、范圍更廣的互聯網接入服務。數據在這樣的距離來回傳輸僅需要 20 毫秒,這樣的速度可以保證任何程序的順暢運行,這將使 OneWeb 成為世界上最先進的互聯網服務提供商。與 O3b 需要電信商運營大型專業的天線接收器不同的是,OneWeb 將提供適合個人與公共機構使用的小型信號接收裝置,類似本地的互聯網樞紐,將通過 Wi-Fi 或蜂窩信號與附近的設備進行連接。


Greg Wyler 認為,OneWeb 與 O3b 是針對不同市場而進行的業務互補。O3b 的目標客戶來自于國家、大型電信運營商、大型船只。而 OneWeb 更針對的是消費者和小型商業客戶。除此以外,OneWeb 還可以作為全球互聯網備用系統,當一個地區互聯網連接出現問題時,OneWeb 可以作為備用繼續提供服務。它還可以在航空、自然災害和一些應急工作中發揮巨大的作用。


目前,Greg Wyler 已為 OneWeb 個人投入 600 萬美元,并預計將需要 20 億美元以保證 OneWeb 計劃正常進行。1 月 15 日,維珍 (Virgin) 與高通 (Qualcomm) 宣布雙方將各投數千萬美元以支持 OneWeb 項目。



目前,全世界仍然有將近 40 億人無法上網,而能夠提供互聯網服務的很多區域網速緩慢且費用昂貴。當互聯網廣泛而深刻的發展對社會帶來顛覆式改變時,能否順暢地接入互聯網已被許多人認為是人類應有的基本權利和社會經濟發展的基礎。在有關“讓每個人都能使用互聯網”的議題中,Greg Wyler 并不是唯一一個要提供“高空通訊系統”解決方案的人。Google、Facebook 以及大名鼎鼎的 Elon Musk 都已開始涉足這個領域。從全球范圍來看,2012 年發達國家僅有 0.2% 的人通過衛星連接網絡。隨著對互聯網帶寬需求幾何級倍數的遞增,未來更順暢便宜的互聯網連接使用需求或許也只有從“高空”能得到解決。


Google 的氣球網絡項目Loon正在全力推進中,通過在大氣層放飛成千上萬的巨大氣球以給邊遠地區提供網絡。用氣象氣球替代衛星,將避免使用火箭發射,使總成本大幅下降(可能只有衛星的 10% 甚至 1%)。該氣球網絡系統預計將在 2016 年投入商用。然而,氣象氣球并不如衛星持久耐用,因此可能需要在非常多的地方放飛非常多的氣球,這將是很大的精力與人力投入。此外,Google 也需要著力解決氣球漂浮的線路控制問題以避免其影響正常的飛機航行。


Facebook 在這方面的探索著重于使用無人機和激光器,通過這樣的設備將信號塔放置在偏遠地區以提供互聯網接入服務。然而,使用無人機也面臨很多的挑戰,它需要更高質量的太陽能面板和電池以提供足夠使用的電源,需要自動化導航系統以精準地進行飛行,此外還需要征得各地區空中監管機構的準許,否則無人機將無法在其低空穿越飛行。


或許與 OneWeb 形成最直接競爭關系的是Elon Musk的SpaceX項目。同樣是發射上千顆近地衛星,同樣是提供太空互聯網服務,SpaceX 或許在衛星技術方面比 Greg Wyler 的 OneWeb 做得更加高精尖,但是由于 Greg Wyler 是目前為止唯一一個獲得可以從太空提供互聯網服務的國際無線頻譜使用權,因此 Elon Musk 一旦涉足這個領域,可能必須要面臨的是合作而不是競爭。


最后,無論是 Greg Wyler 的 OneWeb 還是 Elon Musk 的 SpaceX,都需要用火箭發射數以千計的衛星,那么也將會產生巨量的太空垃圾。能否做到“退休”衛星的可回收利用,能否在火箭發射時使用更加環保的材料,也是太空互聯網技術在服務全人類時必須要處理的問題。否則,當我們在享受越來越高效快速的互聯網服務時,我們也將給地球穿上一層巨大而丑陋的垃圾外衣。


[本文參考以下來源:wired.com, businessweek.com]


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2015-08-23 08:44

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