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NASA的預算困局 “新地球”之后去向何方
NASA的預算困局 “新地球”之后去向何方
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NASA 的預算困局 新地球之后去向何方

開普勒空間望遠鏡發現的首顆太陽系外最相似于地球的行星開普勒-452b

  7 月 24 日凌晨 NASA 宣布開普勒空間望遠鏡發現首顆最相似于地球的行星開普勒-452b,這是人類在尋找太陽系外第二地球道路上的重要里程碑。開普勒-452b直徑是地球的 1.6 倍,位于距地球 1400 光年的天鵝座。它的一年大約有 385 天,圍繞的恒星大小、種類都和太陽相似,另外開普勒-452b與其恒星的距離(1.046 個天文單位)也和日地距離(1 個天文單位)差不多,位于宜居帶內。這使開普勒-452b成為目前所發現的系外行星里最可能相似與我們地球的行星。NASA 也在直播預告中暗示這可能是人類夢寐以求尋找中的另一個地球。

  但開普勒-452b的質量是多少,什么物質組成,溫度等很多重要數據都無法確切知道,我們甚至連它究竟是不是像地球這樣的巖石行星都不能完全肯定,再加上預告里某些措辭被媒體解讀為已經發現第二地球,成為一場全球性的人類期盼與獲得第二家園的網絡狂歡。

  其實開普勒-452b也只是目前存在與地球相似度較高的可能性,也許未來更敏銳的技術手段能將其與地球的相似度降低也是很可能的。開普勒-452b所圍繞的恒星質量大小亮度都比太陽高,加之比太陽古老 15 億年,開普勒-452b或許已經開始溫室效應失控,成為一顆超級金星也完全可能。另外開普勒-452b距離太陽系 1400 光年,即使新視野號的最高時速飛行也需要 1584 萬年才能抵達,現在說移民更是不靠譜。

  然而開普勒-452b早在 2013 年 5 月即在學術界被發布,因此 NASA 的這場關于開普勒-452b的直播更像是向公眾為開普勒望遠鏡 2013 年初發生故障前發回的科學數據做一個交待,另外也可能是希望借媒體讓大眾更關注深空航天領域的科學探索,方便公眾支持 NASA 在未來獲得更多的預算資金。

NASA 的預算困局 新地球之后去向何方

NASA 的預算占美國聯邦投資預算的比例圖可以看出自冷戰結束后比例一直持續下降

  事實上自蘇聯解體后,美國政府對 NASA 的預算比例一直在下滑,這與美蘇冷戰時期空間競賽的投入比例是無法相比的。同時目前 NASA 不高的預算里有很大一部分資金要用于國際空間站的維持,能夠撥給其他科學項目的錢并不非常充裕。自阿波羅登月結束后至今的四十年,人類載人航天活動只在距離地面三四百公里的近地軌道轉圈,一直沒有向更深遠的深空進發。

  每年國際空間站的成員國都要從各自并不多的航天項目預算里拿出不少資金維系這個距離地面只有 400 多公里的軌道站。自蘇聯禮炮號開始,人類近四十年在近地軌道積累的技術經驗已十分充足,國際空間站漸成雞肋。一方面大量預算消耗在這上面,民眾越來越吐槽空間站缺乏新意,覺得這和自己無關,甚至有人質疑除了看他們在幾百千米高的空間站上玩失重吃花生的游戲外還有什么意義;另一方面,代表人類走向深空的很多項目預算不足,很多項目被推遲計劃甚至被迫取消。

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新視野號抵達冥王星之際美國行星學會在更新的博客里向美國公眾致敬

  新視野號項目曾兩次被布什政府取消,NASA 也曾表示無力負担該項目預算,但美國公眾向國會施加壓力,很大程度上幫助了新視野號絕處逢生。

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2015 年美國眾議院撥款委員會計劃對美國宇航局提供 185 億美元資金其中行星科學部是大贏家

  值得注意的是 2015 與 2016 年 NASA 獲得的預算資金較往年上漲了不少,總預算上漲幅度在2%。這其中很多深空項目獲得了撥款,而行星科學部是大贏家。相反的是在 2013 年,行星科學預算曾被嚴重削減,但該項目預算已經逐漸恢復。

  比如哈勃望遠鏡的繼任者詹姆斯·韋伯太空望遠鏡單獨拿到了 6 億美元的預算;而 2020 年代的木衛二項目也獲得了重點支持。預算報告中提出撥款 1.4 億美元用于木衛二機器人勘測任務,比之前申請的 1.1 億美元預算報告還要高。在科學探索的條目下,最主要的項目名為 Human Exploration Capabilities(人類探索能力),達到 34 億美元,包括新一代深空重型火箭研發、以及載人、無人項目的研究。而這些預算資金的提升特別是很多深空項目的推進都離不開背后美國民眾的支持。

  因此,在開普勒空間望遠鏡因故障停止對系外行星的搜索后,NASA 將此前開普勒望遠鏡的重要發現成果及時公布給公眾,一方面可以更好地獲得公眾的關注與繼續支持,另一方面借助媒體力量吸引更多人對航天項目的關注度也可以更好地獲得民眾在預算方面的支持;推動科學項目的進行,這樣兩邊利好的事情對 NASA 來說何樂而不為呢。

  至于為什么網絡上對發現開普勒-452b這么火爆的關注,除了它很可能與我們地球高度相似的原因外,還有很重要的一點,那就是地球人在宇宙中真的太孤獨了。

2015-08-23 08:57

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